• Angela Frings

Harlem, de soul van New York

Bijgewerkt: 27 dec 2020

Het stond al járen op mijn bucketlist: het kerstseizoen vieren in New York City. New York in de zomer had ik inmiddels al meerdere keren gezien, maar volgens mij moest de stad in de winter echt magisch zijn. Dan is er natuurlijk maar één manier om hierachter te komen: het zelf gaan zien!


Dit keer ben ik voor het eerst écht de wijk Harlem ingedoken. Ik was hier al eens eerder geweest, om het maar heel eerlijk te zeggen met schaamrood op de kaken, afgestapt van de hop on hop off bus, maar dit keer wilde ik Harlem écht leren kennen.


De eerste optie die Google me geeft als ik Harlem New York intyp is: Harlem New York gevaarlijk. En dit is precies waar het misgaat. Natuurlijk moet je je gezonde verstand gebruiken, te allen tijde, maar dat geldt voor iedere plek waar je naartoe gaat. In je uppie middenin de nacht ronddwalen in een onbekende stad en donkere steegjes induiken lijkt me nooit verstandig. Maar dat het woord gevaarlijk hier vandaag de dag nog steeds zo op de eerste rang wordt geassocieerd met Harlem vind ik zeer onterecht. Ik ga jullie dan ook precies vertellen waarom je in mijn ogen juist naar Harlem toe móet wanneer je een trip naar New York hebt geboekt!


The Harlem Flophouse

We verbleven hier in een guesthouse, The Harlem Flophouse, aan 242 West 123rd Street weg van de grote toeristenmassa en heel kleinschalig met maar vier kamers. Nadat ik eerder in grotere en moderne hotels heb gezeten in Manhattan wilde ik nu heel graag voor zo'n soort verblijf gaan. Het was heel knus en het voelde echt een beetje alsof we ons eigen huisje hadden hier in de grote stad.

Bij het boeken kan je zelf je kamer kiezen, op basis van beschikbaarheid uiteraard. Er is per twee kamers één badkamer, dus je deelt samen met de andere kamer op jouw verdieping de badkamer. De eigenaar, René, woont op de benedenverdieping van het statige herenhuis en je komt zijn kat nog wel eens tegen ergens in het huis. Ook klinkt er beneden in de gezamenlijke ruimte altijd jazzmuziek op de achtergrond, wat het extra huiselijk laat voelen en wat overigens een typerende muziekstijl is voor de wijk.

Apollo Theater

Zo zit The Harlem Flophouse echt middenin het bruisende Harlem, met maar twee blocks verder aan 125th Street het beroemde Apollo Theater. Het muzikale hart van Harlem. In dit theater, dat uiteindelijke een waar Motown trefpunt werd, hebben de grootste namen opgetreden en zijn ook vele artiesten uitgegroeid tot de wereldsterren zoals we ze nu kennen, waaronder Diana Ross, Billie Holiday, The Surpremes, James Brown, Marvin Gaye en de Jackson broers. De wijk ademt soul, blues en jazz, en het is hier dan ook nooit helemaal stil.

Walking tour

In de Lonely Planet gids vind je een walking tour door de wijk en die zijn wij natuurlijk ook even afgegaan: Harlem Soul op pagina 255 van de 11e editie van de New York City gids. Zo kwamen we onder meer op plekken als Strivers' Row, een klein wijkje met 19e eeuwse townhouses, Malcolm Shabazz Harlem Market en bracht ons dit uiteindelijk naar het einde van Harlem richting weer een ander wijkje Morningside Heights in Upper Manhattan.

Harlem soul food

Ook vind je overal in de wijk de beste en leukste eettentjes met zogenaamd soul food, ook wel comfort food genoemd: gerechten met invloeden uit de Caribische, creoolse, Franse en zuidelijk Amerikaanse keukens. Heerlijk voor de zintuigen, maar wat minder fijn voor de lijn.. Denk bijvoorbeeld aan mac ’n cheese, fried chicken, fried fish, cornbread, nog meer fried everything en veel gebruik van boter. Veel van deze tentjes vind je aan Lenox Avenue, één van de grotere straten van de wijk, maar vergeet zeker niet ook de zijstraten in te duiken. Grote namen zijn bijvoorbeeld Red Rooster, Amy Ruth's Restaurant en Sylvia's. Waar we ook echt heerlijk hebben gegeten, zoals de meest malse pulled pork ooit, is bij Lenox Public Smokehouse en BLVD Bistro. Het eten uit deze wijk is om je vingers bij af te likken, wat in de praktijk by the way ook serieus noodzakelijk is.


Ook zat bij ons om de hoek de Harlem Shake. Nou doet deze naam je misschien denken aan de dansmove die een paar jaar geleden de wereld over ging, maar deze Harlem Shake is een echte Harlemse diner waar je van 's morgensvroeg tot 's avonds laat terecht kan voor wat te eten, drinken en zelfs live entertainment, zoals de open mic op vrijdagavond. Het old school interieur is een weerspiegeling van de Harlemse cultuur en gemeenschap. Eén van de wanden in de diner hangt vol met gesigneerde foto’s van beroemde Afro-Amerikanen, weer een andere showt alle mogelijk afro kapsels en de muren in het toilet zijn volgeplakt met oude JET Magazine covers. Echt een aanrader om hier één van je maaltijden te nuttigen en je ogen langs deze muren te laten glijden.

Sunday morning gospel

Eén van onze meest bijzondere ervaringen in Harlem was toch wel het bijwonen van een Sunday morning service in één van de vele gospel churches. Het is inmiddels zelfs bijna een toeristisch iets geworden, om zo'n kerkdienst bij te wonen, maar alle kerkgangers ontvangen je echt met open armen. Dat is in ieder geval zeker zo bij de Bethel Gospel Assembly. We werden bijna als eregasten ontvangen, met zelfs een welkomstlied voor alle nieuwe bezoekers. De dienst zelf is echt zoals je je voorstelt bij een gospel service: veel luid gezang, uitbundig gedans, vrolijkheid en positiviteit. Trek op zijn minst twee uur uit voor zo'n dienst, en blijf uit respect ook wel echt tot het einde. Het was echt een hele leuke en mooie manier om onze zondag mee te starten en ik kan iedereen echt zo'n Harlemse local ervaring aanraden!

Vergeet daarnaast ook niet dat Harlem grenst aan Central Park. Bij het noordelijke stuk van Central Park start de wijk al, waar vandaan je zo alweer Upper Manhattan induikt. Zo ver weg is het dus niet eens.

Ik hoop dat ik heb kunnen laten zien hoe leuk, mooi, levendig, lekker, ongevaarlijk én on-Manhattans de wijk Harlem is. Zie dit als uitnodiging om ook deze kant van New York te leren kennen, want ook dít is the city that never sleeps, misschien zelfs nog wel in zijn meest pure vorm.


So go knock yourself out in Harlem!

24 keer bekeken0 reacties

Recente blogposts

Alles weergeven